Una sexta persona ha muerto tras la erupción de una isla volcánica en Nueva Zelanda, en medio de temores de que el número final de víctimas mortales podría llegar a 14, incluidas ocho personas que siguen desaparecidas.

La policía dijo que la sexta víctima estaba siendo tratada en el hospital antes de morir de sus heridas el martes por la noche. Cinco personas murieron en el desastre, que golpeó a White Island el lunes a las 2:11 de la tarde (horal local).

El primer ministro australiano Scott Morrison dijo que “hasta tres” de los muertos son australianos, mientras que Malasia confirmó que uno de sus ciudadanos está entre los muertos. Ninguno de ellos ha sido identificado. La única víctima mortal que se menciona es el guía Hayden Marshall-Inman de Nueva Zelanda.

Jason Griffiths (en la foto), de 33 años, de Coffs Harbour en Nueva Gales del Sur, está hospitalizado en estado crítico después de la erupción

Los investigadores dicen que es probable que los ocho desaparecidos estén muertos, pero la recuperación de sus cuerpos podría tomar tiempo en medio de los temores de otra erupción y los gases tóxicos que cubren la isla.

Treinta personas están siendo atendidas en el hospital -algunas con un 90% de quemaduras-, mientras que otras tres han sido tratadas y dadas de alta. Pete Watson, el médico jefe de Nueva Zelanda, dijo que es probable que “no todos” los heridos sobrevivan.

El británico Karl Rakos, de 57 años, fue reportado como desaparecido

La policía ha anunciado una investigación “de las circunstancias de los muertos y heridos” en nombre del juez de instrucción, pero ha dado marcha atrás en un anuncio anterior de una investigación criminal, diciendo que era demasiado pronto para decir si se había cometido algún delito. También se ha iniciado una investigación sobre salud y seguridad.

En total 47 turistas estaban en White Island cuando el volcán entró en erupción, entre ellos: 24 australianos, nueve estadounidenses, cinco neozelandeses, cuatro alemanes, dos británicos, dos chinos y un malayo.

El Sr. Morrison añadió que 13 australianos han sido confirmados entre los heridos, y 11 siguen desaparecidos.

Se ha confirmado que dos mujeres británicas se encuentran en el hospital, mientras que los recién casados estadounidenses Matthew y Lauren Urey, de 36 y 32 años, también han sido confirmados entre los heridos.

Jake Milbank, de Nueva Zelanda, trabajaba como guía turístico en la isla el lunes mientras celebraba su cumpleaños. Ahora está en el hospital con quemaduras en el 80% de su cuerpo.

El Ministerio de Relaciones Exteriores de Malasia también ha dicho que uno de sus ciudadanos se encuentra en estado crítico en un hospital, sin nombrarlo. No está claro si la persona tiene doble pasaporte, ya que la policía solo identificó a un ciudadano malasio entre los que se vieron envueltos en el desastre.

Se han enviado equipos de búsqueda a la isla, en la bahía de Plenty de Nueva Zelanda, pero aún no han podido poner un pie en ella en medio de las advertencias de que hay un 50% de posibilidades de que se produzca otra erupción en las próximas 24 horas.

También existe el temor de que los niveles de gases tóxicos en la atmósfera puedan resultar fatales, y la policía quiere probarlo con aviones no tripulados antes de enviar a nadie a tierra. Los vientos fuertes significan que los drones no han podido despegar.

El subcomisario John Tims dijo que los agentes estaban trabajando con fotos del cráter tomadas con una cámara web antes de la explosión para ayudar a localizar los cuerpos, y que hasta ahora habían localizado posibles restos de seis personas.

Pero recuperar los cuerpos de la isla será un proceso peligroso, laborioso y lento que llevará muchos días completar, advirtió.

Añadió que identificar a los que lograron salir de la isla es un “asunto complejo” debido a la naturaleza de sus heridas, pero prometió que la policía está trabajando “lo más rápido posible”.

Los exámenes post mortem deben realizarse en las primeras cinco víctimas el miércoles.

El abogado Gavin Dallow, de 53 años, su esposa Lisa Hosking, de 48, y su hija de 15 años Zoe Hosking, de Adelaida, estaban de vacaciones en un crucero que incluía un paseo opcional por el volcán activo cuando entró en erupción.

La familia confirmó que la Sra. Hosking estaba entre los heridos en el hospital, pero que su marido y su hija siguen desaparecidos.

Su hermano David Francis se ha puesto en contacto con sus familiares en Adelaida con la noticia de que está en el hospital de Hamilton.

Baxter Stone, el primo del Sr. Dallow, dijo que estaba profundamente comprometido con su familia y que se le echaría de menos “más allá de las palabras” si se encontraba entre los muertos.

“Siempre estuvo dispuesto a tener una charla entretenida y un profundo amor por el deporte que lo vio arbitrar el fútbol y el tenis al más alto nivel”, dijo.

“Todavía espero que todo haya sido un error que parece menos probable a medida que pasan las horas”.

Mientras tanto, el británico Mark Rakos, de Darlington, dijo que estaba cada vez más preocupado por la seguridad de su padre Carlos y de su madrastra Deborah, que han sido incluidos entre los desaparecidos.

Jason Griffiths, de 33 años, de Coffs Harbour, en la costa norte de Nueva Gales del Sur, está en estado crítico después de la erupción. El Sr. Griffiths viajaba con Karla Mathews, de 32 años, y Richard Elzer, de 32, que figuran como desaparecidos.

Nick y Marion London, de Engadine, en el sur de Sydney, también estaban siendo tratados por quemaduras en el hospital.

También hay serias preocupaciones por la familia Langford del norte de Sydney, con Anthony, de 51 años, su esposa Kristine y sus hijos Jesse, de 19, y Winona, de 17, que figuran como desaparecidos en un sitio web establecido por la Cruz Roja de Nueva Zelanda.

Los familiares dijeron que no habían oído hablar de si estaba bien y que estaban preocupados por su seguridad.

Lauren Urey, de 32 años, y su esposo Matthew Urey, de 36, que había estado visitando Nueva Zelanda desde Richmond, Virginia, también estuvieron en Whakaari durante la erupción.

Bárbara dijo que recibió un mensaje perturbador de su yerno Matthew, que decía: “hubo una erupción volcánica y se quemaron gravemente”.

Lauren había sido llevada a cirugía, sufriendo quemaduras graves en al menos el 20 por ciento de su cuerpo, mientras que Matthew fue trasladado por avión a un hospital en Christchurch para tratar las quemaduras en el 80 por ciento de su cuerpo.

Seis de los cuerpos han sido localizados por reconocimiento aéreo y marcados en un mapa, pero las autoridades dijeron que no podían describir en qué parte de la isla se encontraban.

El primer paso es sobrevolar el volcán y recoger los gases que serán analizados para evaluar las condiciones, pero esto se ha retrasado por los fuertes vientos.

“Estamos haciendo todo lo que podemos para volver a esa isla, absolutamente todo lo que podemos, ese es mi principal objetivo en este momento, porque eso es lo que tenemos que hacer”, dijo el Sr. Tim.

“Es importante para las familias y los amigos, y por eso estamos decididos a hacer todo lo posible”.

Un neozelandés que estaba en un viaje en barco alrededor de la isla contó cómo sacó a la gente del mar después de que corrieran desesperadamente hacia el agua para escapar del calor abrasador de la erupción.

Geoff Hopkins, de 50 años, le dijo al New Zealand Herald: “No creo que haya salido nadie que no haya sido quemado gravemente. Sus caras fueron quemadas. Sus ropas se veían bien, pero cuando las cortaron… nunca había visto ampollas como ésas”.

Tom Storey, un piloto de helicóptero de la cercana ciudad de Whakatane y amigo de Hayden, dijo que cuando se enteró de que el volcán había entrado en erupción, corrió inmediatamente a la isla para encontrar a su amigo.

El Sr. Storey dijo que encontró a Hayden “en muy mal estado” y que había poco que podía hacer aparte de hacerlo sentir lo más cómodo posible.

“Nunca se quiere empezar un trabajo y no terminarlo, así que con suerte cruzaremos los dedos para salir lo antes posible y recuperarlo a él y al resto”, le dijo a Stuff.co.nz.

Tipene Maangi, de 24 años, también está desaparecida.

Su abuela estaba desesperadamente esperando noticias esta mañana y dijo que le encantaba su trabajo en el volcán activo que atrae a 10.000 turistas al año en visitas guiadas donde tienen que usar máscaras y cascos.

El Sr. Morrison dijo que 24 australianos de entre 17 y 72 años de edad se encontraban en la isla como parte de una excursión desde el crucero Ovation of the Seas, que partió de Sydney el 4 de diciembre en un viaje por Nueva Zelanda.

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