Las plantas del género Nepeta, entre las cuales se halla la menta cataria, han mostrado efectos positivos como antimicrobianos, anticancerígenos, antioxidantes, analgésicos, antiinflamatorios y antidepresivos.

Además, estas plantas tienen usos veterinarios y agrícolas, según estudio publicado por el Centro Nacional para la Información Biotecnológica, NCBI, de Estados Unidos en el 2017.

La entidad divulgó el estudio: ‘Características farmacológicas y químicas del género Nepeta L: Su importancia como agente terapéutico’, de los investigadores Süntar I, Nabavi SM y otros científicos procedentes de Turquía, Irán, Italia y Alemania.

Nepeta tuberosa (Flickr/peganum)

Entre la gran cantidad de aplicaciones comprobadas de los agentes activos de la planta, se encontraron: efectos antimicrobianos, repelente de mosquitos, insecticida, larvicida [contra Anopheles stephensi], anticancerígeno citotóxico, anticonvulsivo, analgésico, antiinflamatorio y antidepresivo, principalmente.

El origen de la planta curativa

A esta planta medicinal también se le conoce como Glechoma y Cataria y contiene alrededor de 280 especies anuales y perennes, la mayoría de las cuales son aromáticas, nativas de las zonas templadas de Europa, Asia, Norte de África y América.

El nombre ‘Nepeta’ alude al pueblo italiano Nepeti, donde se cultivaba la planta, y cataria tiene origen en el latin haciendo referencia a la atracción que ejerce la planta sobre los gatos. 

Este benéfico vegetal ha sido cultivado durante siglos y se ha utilizado tanto como hierba medicinal como en la cocina. Era una de las hierbas medicinales más importantes en los jardines del monasterio medieval.

Descripción

Pertenece a la familia de la menta (Lamiaceae).

Ramillete floral de la Nepeta cataria (flickr/TANAKA Juuyoh (田中十洋).

Los tallos crecen erectos, cuadrados, ramificados y puede llegar a una altura de 60 a 90 centímetros.

Detalles de las flores y tallo de la Nepeta cataria. |geograph.

En cuanto a la hojas, son dentadas en forma de corazón en un patrón opuesto, cubiertas con pelos finos y suaves, especialmente en los lados inferiores, dando a la planta una apariencia grisácea.

Las hojas, de la Nepeta cataria | flickr/liz west.

Las pequeñas flores tubulares de dos labios crecen en espirales tornándose más densas a medida que se acercan a la punta. Son de color blanco a lavanda con manchas rojizas y púrpuras.

En Europa, de donde es originaria, florece de junio a septiembre y libera una intensa fragancia a menta.

Sus principios activos

La amplia variedad y alto contenido de terpenoides, flavonoides y fenólicos de las especies de Nepeta proporcionan diversos beneficios farmacológicos, que a su vez alivian a quienes requieren ayuda en los aspectos patológicos antes mencionados.

Asimismo, se han aislado diferentes tipos de flavonoides de la especie Nepeta, incluyendo flavonas, flavonoles, flavonoles y flavanona.

La composición fitoquímica de las especies pertenecientes al género se caracteriza por la presencia de diferentes clases de metabolitos secundarios, especialmente terpenos, que son los principales componentes de los aceites esenciales de Nepeta.

Metodología del estudio

La revisión llevada a cabo por el equipo multidisciplinar presentada por el NCBI, se basó en la literatura disponible sobre los usos folclóricos, fitoquímicos, farmacológicos y estudios clínicos sobre las especies que fueron recolectadas de bases de datos electrónicas como SciFinder, PubMed, ScienceDirect y Web of Science.

A través de la revisión se elucidaron sus características fitoquímicas y su potencial de actividad. Los principios activos basado en terpenoides y compuestos fenólicos se determinaron e identificaron mediante cromatografía y técnicas espectroscópicas.

Uso tradicional de Nepeta sp.

La infusión de las hojas es uno de los usos tradicionales de la Nepeta. (pxfuel)

Según las investigaciones etnobotánicas llevadas a cabo en Turquía, se conoció que los preparados a partir de Nepeta italica L. se utilizan como tónicos y para tratar la bronquitis.

En tanto que en Serbia, la infusión preparada a partir de  la hierba de N. cataria L. se utilizó para aliviar las dificultades menstruales y tratar quistes ováricos

Por su parte, en Pakistán las decocciones preparadas con Nepeta praetervisa Rech se utilizaron contra las infecciones por helmintos –un tipo de parásito del sistema digestivo.

En China, la Nepeta cataria fue utilizada, con varias otras plantas, en formulaciones medicinales para el tratamiento de mastitis –inflamación de las mamas-, sarampión, dermatitis, disentería, rinitis crónica, amigdalitis crónica e inflamación de la garganta.

La actividad biológica de la Nepeta

Los aceites esenciales no fraccionados de Nepeta sp. proporcionan una mayor protección para los seres humanos y el medio ambiente contra los principales vectores patógenos

Actividad citotóxica

El aceite esencial de N. sintenisii demostró un efecto antiproliferativo significativo contra 4 tipos de cáncer al evaluar los efectos en un ensayo de toxicidad in vitro de las líneas de carcinoma ovárico humano (A2780), cáncer cervical (Hela), adenocarcinoma de colon humano (LS180), y adenocarcinoma de mama humano.

Varias especies son usadas en la medicina popular por su efecto diurético, diaforético, antitusivo, antiespasmódico, antiasmático, febrífugo, emmenagogo y sedante.

Como antibacteriano

El aceite esencial a su vez, presentó efecto antibacteriano significativo contra bacterias Gram-positivas y bacterias Gram-negativas.

Al mismo tiempo tuvo acción antifúngica contra Candida albicans, un hongo que suele infectar la cavidad oral, el tracto gastrointestinal y la vagina.

Inducción de la apoptosis

La apoptosis, una forma de muerte celular programada, o “suicidio celular” utilizada con fines terapéuticos, fue inducida por extractos de Nepeta cataria en PC3 en el tratamiento del cáncer prostático humano.

Actividad antioxidante

Los aceites esenciales de Nepeta también poseen un alto potencial antioxidante

En el estudio, la actividad antioxidante in vitro del aceite esencial y de los extractos de Nepeta flavida, fue examinada, exhibiéndose una acción antioxidante marcada.

Actividades anticonvulsivas y miorrelajantes

Por otra parte, las preparaciones de Nepeta sibthorpii mejoraron el patrón general de comportamiento y proporcionaron protección contra las convulsiones inducidas por el pentilenetetrazol.

Se encontró que el número de convulsiones disminuyó notablemente en el tratamiento de enfermedades gastrointestinales y respiratorias hiperactivas así como en los cólicos, diarrea, tos, asma y bronquitis.

Asimismo, fueron evidentes las actividades espasmolíticas, o sea como relajante musculary miorrelajantes, -alivia los dolores lumbares agudos y crónicos- por lo que se administra convencionalmente en enfermedades como el cólico, la diarrea, la tos, y el asma.

Actividades analgésicas y antiinflamatorias

La menta cataria es una planta con usos convencionales asociados al tratamiento de la inflamación de los tejidos.

También se demostró una significativa actividad analgésica en comparación con el fármaco estándar en los pacientes inducidos, además, el ácido kirmanoico, hallado en la planta, también evidenció una actividad antiinflamatoria más fuerte que el medicamento estándar, habitualmente utilizado.

De igual modo se encontró una marcada protección contra los calambres abdominales, en particular. Estos efectos fueron aún mayores que el ácido acetil salicílico.

Atenúa la dependencia crónica de la morfina

Asimismo, se encontró que en el pretratamiento con extracto de Nepeta menthoides etanólico atenuó el desarrollo de la dependencia crónica de la morfina.

 

La morfina es un analgésico que se obtiene de la planta del opio, conocida popularmente como adormidera. (pxfuel)

Actividad antidepresiva

Por otro lado, en pacientes con depresión mayor, la Nepeta menthoides puede ser útil para controlar el estado de ánimo, aliviando a los pacientes de esta dolencia.

Como esta hierba mantiene el efecto antidepresivo y el retraso en la recurrencia de depresión, podría considerarse que vale la pena incluirla en el desarrollo de tratamientos contra la enfermedad.

Alivio del Síndrome Premenstrual

Al utilizar las variedades Nepeta menthoides y Melissa officinalis se halló que los síntomas del síndrome premenstrual disminuyeron significativamente.

Mediante un experimento en el que se aplicó el sistema de doble ciego aleatorizado, en estudio controlado, se llegó a tales resultados.

Actividad repelente e insecticida

Igualmente, al ser puesta a prueba la actividad insecticida del aceite esencial obtenido de N. cataria contra las larvas de Spodoptera littoralis, se descubrió que era altamente tóxico, con un valor letal del 50 por ciento contra los principales mosquitos trasmisores de enfermedades, entre ellas la malaria, que son los Anófeles gambiae y Culex quinquefasciatus.

Actividad antimicrobiana

Su eficacia en la conservación de los alimentos quedó comprobada porque se demostraron efectos antimicrobianos contra diferentes cepas.

Además de sus usos convencionales, se ha constatado que Los aceites esenciales de Nepeta son activos contra varios microorganismos gram-negativos, bacterias y hongos grampositivos, que contaminan específicamente la comida.

Estas propiedades de los aceites esenciales de Nepeta los hacen valiosos en la conservación de los alimentos; las investigaciones informan que los aceites esenciales de Nepeta son bastante eficaces en el control de la descomposición de estos.

Aplicaciones en la agricultura

De igual modo, a través de las diversas pruebas científicas de los investigadores se demostró la actividad antifúngica, un efecto inhibidor contra las esporas, que son las semillas de los hongos, a través de la cuales se propagan.

Tanto en el aceite como en la nepetalactona se descubrió el potencial para el desarrollo de nuevos agentes antifúngicos con el fin de restringir las enfermedades comunes de las plantas, resultando así de gran importancia para la agricultura, dada su capacidad de protegerlas contra los hongos.

Todos los extractos elaborados con los principios activos de la planta demostraron ser de 10 a 30 veces más eficaces que los agentes antifúngicos comerciales para inhibir el crecimiento de hongos

Y además, todos los extractos probados mostraron un efecto antibacteriano significativo.

Actividad genotóxica

Los aceites esenciales extraídos de las partes aéreas de Nepeta  mostraron un fuerte efecto inhibidor sobre la germinación, lo que indica un efecto genotóxico -envenena los genes- de N. meyeri sobre malezas y plantas de cultivo.

Se notó también que el aumento de las concentraciones de aceites esenciales condujo a la inhibición del crecimiento de las raíces y las células madre en células germinadas, lo que abre la posibilidad al desarrollo de aplicaciones herbicidas contra malezas que invaden los cultivos de plantas útiles.

Aplicaciones veterinarias

Los resultados también evidenciaron aplicaciones veterinarias dado que los principios activos de Nepeta controlan la garrapata marrón [Rhipicephalus], que se aloja en las orejas de sus anfitriones animales, resultando de interés para la preservación de la salud de los animales de la granja, que suelen ser afectados por esta plaga parasitaria.

Las garrapatas son controladas por los compuestos de la Nepeta. (piqsels/CCo)

Igualmente útil se halló para la eliminación del ácaro rojo de las aves de corral Dermanyssus gallinae.

Es bien conocida la atracción que sienten los perros y gatos hacia esta planta, ya que les ayuda por su efecto repelente de insectos, contra los artrópodos, así también como antibacteriano, antifúngico y antiviral.

Conclusiones

Los investigadores concluyen que la Nepeta cataria y sus múltiples variedades presentan opciones viables para el descubrimiento y desarrollo de nuevas tecnologías biológicas.

Asimismo, que sus principios activos tienen la capacidad de ampliar sustancialmente los usos y diversas aplicaciones en la medicina aplicada a los humanos.

Al igual que en los campos agrícolas, las especies Nepeta podrían representar aliados prometedores para el desarrollo de productos de origen natural que preserven la salud de los cultivos.

Este artículo fue redactado a modo informativo y no pretende reemplazar en absoluto la opinión de un especialista. Ante cualquier inquietud consulte a su médico.

José Ignacio Hermosa – BLes