Tres personas, incluyendo una niña de un año, murieron y 245 fueron recatadas de un ferry que se incendió durante la noche en un mar embravecido del sur de Filipinas, dijeron el miércoles funcionarios de los guardacostas.

Los supervivientes dijeron que pasaron varias horas con miedo de morir ahogados o quemados en el mar de la costa de la ciudad de Dapitan, en la provincia de Zamboanga del Norte, antes de ser rescatados por barcos pesqueros y otras embarcaciones que pasaban por allí.

El incendio aparentemente comenzó en el cuarto de máquinas del M/V Lite Ferry 16, dijo el portavoz de los guardacostas Armand Balilo. Pese a los daños, el barco se mantuvo a flote por unos 3 kilómetros (1,8 millas) en la costa de Dapitan, a donde se dirigía procedente de Santander, en la provincia de Cebu, en el centro del país.

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Las dos víctimas mayores eran hombres de más de 60 años, dijo Balilo.

“Estaba pensando en el Señor porque pensé que eso solo podía terminar de dos maneras: quemado vivo o morir ahogado”, dijo el comerciante Wilfredo Castro por teléfono a The Associated Press tras ser rescatado.

Algunos pasajeros se llenaron de pánico y saltaron del ferry cuando comenzó el incendio antes de la medianoche del martes.

“Las olas eran muy fuertes y los botes de rescate no nos iban a encontrar si saltábamos al mar”, dijo Castro.

Sin embargo, Castro dijo que él y otras personas decidieron lanzarse al mar tras esperar ser rescatados durante unas cinco horas en el área de carga, una de las partes del ferry adonde no habían llegado las llamas.

Pese al mar embravecido, pudieron llegar hasta un bote de rescate, dijo.

“Esta es mi segunda vida”, dijo Castro, de 30 años.

Balilo dijo que los guardacostas no tenían ningún barco patrulla en el área, así que pidieron ayuda a todas las embarcaciones de la zona.

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No queda claro si hay desaparecidos. Sin embargo, las autoridades seguían buscando víctimas, dijo Balilo al mediodía del miércoles.

Los accidentes en altamar son comunes en el archipiélago de Filipinas debido a las frecuentes tormentas, botes con mantenimiento precario, sobrecarga de pasajeros y mala aplicación de las normas de seguridad.

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