PERTH, Australia — Miles de koalas pudieran haber muerto en un área azotada por incendios forestales al norte de Sydney, reduciendo aún más la población del icónico marsupial, al tiempo que el siniestro cobró fuerza en el este de Australia al aumentar las temperaturas.

La costa norte media de Nueva Gales del Sur era el hogar de unos 28.000 koalas, pero los incendios en el área en meses recientes han reducido significativamente su población. Los koalas son nativos de Australia y son unos de los animales más queridos en el país, pero han estado amenazados por la pérdida de hábitat.

“Hasta 30% de su hábitat ha sido destruido”, le dijo la ministra del Ambiente Sussan Ley a la Australian Broadcasting Corporation. “Sabremos más cuando se calmen los incendios y se pueda hacer una evaluación apropiada”.

Imágenes de koalas bebiendo agua tras ser rescatados de los incendios se han vuelto virales en medios sociales en días recientes. “Yo recibo mensajes de todo el mundo de personas conmovidas y asombradas por la respuesta de nuestros voluntarios y también por los hábitos de esas curiosas criaturas”, dijo Ley.

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Unos 5 millones de hectáreas (12,35 millones de acres) de tierra han sido calcinados en todo el país por los incendios, que han matado a nueve personas y destruido más de 1.000 viviendas.

El sábado, las autoridades en Nueva Gales del Sur y el Territorio de la Capital Australiana aumentaron el peligro de incendios a severo, luego que las temperaturas subieron en la región. Los suburbios occidentales de Sydney registraron 41 grados Celsius (106 Fahrenheit), mientras que en la ciudad se esperaba que llegasen a 31 Celsius (88 F) el domingo antes de alcanzar 35 C (95 F) el martes.

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