Redacción BLes – Un gran asteroide con forma de hipopótamo pasará cerca de la Tierra hoy sábado 22 de diciembre según ha informado el Laboratorio de Propulsión a Reacción de los Estados Unidos (JPL por sus siglas en inglés). 

El 2003 SD220, como ha sido bautizado, pasará a 2,9 millones de kilómetros de nuestro planeta, en lo que se considera una distancia segura pero que permitirá a los astrónomos una excelente oportunidad de obtener imágenes de radar detalladas de su superficie y forma, y a su vez se podrá mejorar la comprensión de su órbita, explica el Laboratorio de Propulsión a Reacción del Instituto de Tecnología de California en un comunicado

Este será el acercamiento más cercano del asteroide en más de 400 años y el más próximo que se producirá hasta 2070, cuando el asteroide se acerque nuevamente a la Tierra a una distancia algo menor que ahora pero igualmente segura.

Las imágenes de radar revelan un asteroide con una longitud de al menos 1,6 kilómetros y una forma similar a la de la porción expuesta de un hipopótamo que vadea un río. 

Estas tres imágenes de radar del asteroide 2003 SD220 cercano a la Tierra se obtuvieron del 15 al 17 de diciembre, mediante la coordinación de observaciones de tres telescopios diferentes.
Estas tres imágenes de radar del asteroide 2003 SD220, cercano a la Tierra, se obtuvieron del 15 al 17 de diciembre, mediante la coordinación de observaciones desde tres instalaciones diferentes.

Las imágenes se tomaron del 15 al 17 de diciembre mediante la coordinación de las observaciones con la antena de 70 metros de la NASA en el Goldstone Deep Space Communications Complex en California, el Telescopio Green Bank de 100 metros de la National Science Foundation en el Oeste Virginia y la antena de 305 metros del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico.

“Las imágenes de radar alcanzan un nivel de detalle sin precedentes y son comparables a las que se obtienen con un sobrevuelo de una nave espacial”, dijo Lance Benner, del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, y el científico que encabeza las observaciones de Goldstone.

Estas nuevas observaciones confirmaron la extremadamente lenta y compleja rotación del asteroide, que se asemeja a una pelota de fútbol mal lanzada y que tarda unos 12 días en dar un giro completo. Este tipo de rotación, muy poco frecuente entre los asteroides próximos a nuestro planeta se conoce como “eje no principal”. 

Los nuevos datos de radar proporcionarán datos importantes sobre la distribución de densidad del interior del asteroide, información que está disponible en muy pocos asteroides cercanos a la Tierra.

El asteroide 2003 SD220 fue descubierto el 29 de septiembre de 2003 por astrónomos en el Observatorio Lowell de Búsqueda de Objetos Cercanos a la Tierra (LONEOS) en Flagstaff, Arizona. 

Inicialmente fue catalogado como “potencialmente peligroso” por su tamaño y acercamiento a nuestro planeta. Sin embargo, estas nuevas mediciones ayudan a comprender la órbita del 2003 SD220 y confirmar que no hay peligro de colisión con la Tierra. 

JPL alberga el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) para el Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA.

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