Los incendios en la selva amazónica han capturado la atención en todo el mundo en los últimos días. Por su parte el presidente brasileño Jair Bolsonaro se esfuerza por extinguir los diversos focos del fuego.

Algunos medios de comunicación han sugerido que los incendios en el Amazonas también amenazan el oxígeno atmosférico que respiramos. El presidente francés Emmanuel Macron tuiteó el 22 de agosto que “la selva amazónica – los pulmones que producen el 20% del oxígeno de nuestro planeta – está en llamas”.

La repetida afirmación de que la selva amazónica produce el 20% del oxígeno de nuestro planeta se basa en un malentendido. De hecho, casi todo el oxígeno respirable de la Tierra se originó en los océanos, y hay suficiente para que dure millones de años. Hay muchas razones para estar preocupados por los incendios del Amazonas de este año, pero el agotamiento del suministro de oxígeno de la Tierra no es una de ellas.

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El Oxígeno de las plantas

Como científico atmosférico, gran parte de mi trabajo se centra en el intercambio de varios gases entre la superficie de la Tierra y la atmósfera. Muchos elementos, incluido el oxígeno, se desplazan constantemente entre los ecosistemas terrestres, los océanos y la atmósfera de manera que pueden medirse y cuantificarse.

Casi todo el oxígeno libre en el aire es producido por las plantas a través de la fotosíntesis. Alrededor de un tercio de la fotosíntesis terrestre ocurre en los bosques tropicales, el mayor de los cuales se encuentra en la cuenca del Amazonas.

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Pero prácticamente todo el oxígeno producido por la fotosíntesis cada año es consumido por los organismos vivos y los incendios. Los árboles arrojan constantemente hojas muertas, ramitas, raíces y otros desechos, lo que alimenta un rico ecosistema de organismos, principalmente insectos y microbios. Los microbios consumen oxígeno en ese proceso.

Las plantas del bosque producen mucho oxígeno, y los microbios del bosque consumen mucho oxígeno. Como resultado, la producción neta de oxígeno de los bosques -y, de hecho, de todas las plantas terrestres- es muy cercana a cero.

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Existen cuatro reservas principales de oxígeno en la Tierra: la biosfera terrestre (verde), la biosfera marina (azul), la litosfera (corteza terrestre, marrón) y la atmósfera (gris). Las flechas de colores muestran los flujos entre estos depósitos. El entierro de material orgánico causa un aumento neto en el oxígeno atmosférico, y las reacciones con minerales en las rocas causan una disminución neta.

Producción de oxígeno en los océanos

Para que el oxígeno se acumule en el aire, parte de la materia orgánica que las plantas producen a través de la fotosíntesis debe ser removida de la circulación antes de que pueda ser consumida. Por lo general, esto sucede cuando se entierra rápidamente en lugares sin oxígeno, sobre todo en el lodo de los fondos marinos, bajo aguas que ya han sido agotadas de oxígeno.

Esto sucede en áreas del océano donde los altos niveles de nutrientes fertilizan grandes cantidades de algas. Las algas muertas y otros detritos se hunden en aguas oscuras, donde los microbios se alimentan de ellas. Al igual que sus contra partes en tierra, consumen oxígeno para hacer esto, agotándolo del agua que les rodea.

Por debajo de las profundidades donde los microbios han despojado a las aguas de oxígeno, la materia orgánica sobrante cae al fondo del océano y es enterrada allí. El oxígeno que las algas producen en la superficie al crecer permanece en el aire porque no es consumido por los descomponedores.

El pequeño fitoplancton en el océano genera la mitad del oxígeno producido en la Tierra.

Esta materia vegetal enterrada en el fondo del océano es la fuente de petróleo y gas. Una menor cantidad de materia vegetal se entierra en condiciones libres de oxígeno en la tierra, principalmente en turberas donde el nivel freático impide la descomposición microbiana. Este es el material fuente. Este es el material de partida para el carbón.

Sólo una pequeña fracción -quizás el 0,0001%- de la fotosíntesis global es desviada por enterramiento de esta manera, y por lo tanto se añade al oxígeno atmosférico. Pero a lo largo de millones de años, el oxígeno residual dejado por este pequeño desequilibrio entre crecimiento y descomposición se ha acumulado para formar el reservorio de oxígeno respirable del que depende toda la vida animal. Durante millones de años ha rondado el 21% del volumen de la atmósfera.

Parte de este oxígeno regresa a la superficie del planeta a través de reacciones químicas con metales, azufre y otros compuestos en la corteza terrestre. Por ejemplo, cuando el hierro se expone al aire en presencia de agua, reacciona con el oxígeno del aire para formar óxido de hierro, un compuesto comúnmente conocido como óxido. Este proceso, llamado oxidación, ayuda a regular los niveles de oxígeno en la atmósfera.

No aguantes la respiración

Aunque la fotosíntesis de las plantas es responsable en última instancia del oxígeno respirable, sólo una fracción muy pequeña del crecimiento de la planta en realidad se suma a la reserva de oxígeno en el aire. Incluso si toda la materia orgánica de la Tierra se quemara a la vez, se consumiría menos del 1% del oxígeno del mundo.

En resumen, si Brasil no protegiera la Amazonia no amenaza significativamente el oxígeno atmosférico. Incluso un aumento enorme de los incendios forestales produciría cambios en el oxígeno que son difíciles de medir. Hay suficiente oxígeno en el aire para durar millones de años, y la cantidad es fijada por la geología más que por el uso de la tierra.

Por: Scott Denning

A través de The Conversation

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Temas: Categorías: Ciencia