Uno de los hombres más ricos de China está siendo investigado por el Departamento de Justicia de Estados Unidos por lavado de dinero. Changpeng Zhao, fundador y dueño de Binance, uno de los exchanges más grandes de criptomonedas en el mundo, debe presentar información financiera sobre algunas transacciones implicadas en lavado de dinero.

Con el rápido crecimiento de las nuevas tecnologías blockchain y el surgimiento de la web 3.0, los usuarios de internet tienen más opciones para realizar transacciones financieras y comerciales sin necesidad de revelar su identidad a organismos centralizados o gubernamentales. Las operaciones con criptomonedas pueden rastrearse, sin embargo, es difícil conocer quiénes las realizan, ya que las transacciones se llevan a cabo a través de wallets construidas en blockchain o billeteras frías.

Una excepción al anonimato casi absoluto detrás de las transacciones con criptomonedas, son los exchanges centralizados, como Binance, puesto que estas plataformas de intercambio registran todas las operaciones, así como la identidad de los comerciantes. En este sentido, Binance, como cualquier otro exchange centralizado, también tiene el poder de ocultar información confidencial de sus usuarios según su criterio.

Debido a esto, en 2020, el Departamento de Justicia de EE. UU. solicitó a Zhao y a otros 12 ejecutivos y socios de la compañía información sobre transacciones ilegales y captación de clientes estadounidenses. Además, estaba rastreando cualquier registro de la empresa y dio órdenes de que “los documentos deben ser destruidos, alterados o eliminados de los archivos de Binance” o “transferidos a los Estados Unidos”, según informes de Reuters.

La solicitud de diciembre de 2020, que no se había hecho pública, formaba parte de una investigación del Departamento de Justicia sobre el cumplimiento de las leyes de delitos financieros de Estados Unidos por parte de Binance que sigue en curso, según revelaron cuatro personas cercanas a la investigación.

El gobierno de Estados Unidos está investigando si la compañía violó la Ley de Secreto Bancario del país. Esto requiere que las transacciones de criptodivisas sean reportadas al Departamento del Tesoro y que cumplan con las normas de anti-lavado de dinero si las mismas consisten en operaciones “sustanciales”. El incumplimiento de esta ley se condena con hasta 10 años de prisión.

Reuters no pudo verificar si Binance o Zhao respondieron a la solicitud de información del Departamento de Justicia.

El director de comunicaciones de Binance, Patrick Hillmann, sí respondió a Reuters, y dijo: “Los reguladores de todo el mundo se están acercando a cada uno de los principales exchanges para entender mejor nuestra industria. Este es un proceso estándar para cualquier organización regulada y trabajamos con las agencias regularmente para abordar cualquier pregunta que puedan tener”. Binance tiene “un equipo de seguridad y cumplimiento global líder en la industria” con más de 500 empleados, incluyendo ex reguladores y agentes de la ley, agregó Hillmann.

Sin embargo, Patrick Hillmann no comentó nada sobre cómo respondió la compañía al Departamento de Justicia, tampoco hubo declaraciones públicas por parte de este.

Una serie de informes periodísticos realizados por Reuters en 2020 revelan que la empresa fue intermediaria de operaciones ilícitas de grupos criminales, y que también carecía de un control estricto sobre la información personal de los nuevos clientes. Hasta mediados de 2021, los nuevos clientes podían registrarse para comerciar en Binance solo con una dirección de correo electrónico. Esto causó brechas en el cumplimiento del programa de identificación de clientes de Binance y permitió a los cibercriminales blanquear al menos 2.350 millones de dólares en fondos ilícitos a través del mercado de intercambio de criptomonedas de la plataforma.

Entre 2017 y 2022, los compradores y vendedores de drogas ilícitas en uno de los mayores mercados de drogas de la darknet, un sitio de internet en ruso, utilizaron Binance para hacer pagos con criptomonedas por más de 780 millones de dólares.

La investigación de Reuters muestra también por primera vez cómo Lazarus de Corea del Norte, un grupo de hackers, usó Binance para blanquear parte de las criptodivisas robadas a Eterbase. Una parte más pequeña de los fondos se blanqueó al mismo tiempo a través de otro importante exchange, Huobi, con sede en Seychelles, que no brindó comentarios.

El grupo Lazarus volvió a cometer otro robo de más 600 millones de dólares de un juego en línea relacionado con las criptodivisas en marzo de este año. El CEO de Binance, Zhao, dijo que los hackers norcoreanos transfirieron una parte de esos fondos robados a Binance. Patrick Hillmann dijo a Reuters que la compañía había identificado y congelado más de 5 millones de dólares de esos fondos y que estaba ayudando con las investigaciones. No proporcionó más detalles.

En este marco, el investigador de criptomonedas Chainalysis, contratado por las agencias gubernamentales de Estados Unidos para rastrear movimiento ilegales de dinero, realizó una investigación sobre Binance en 2020 y determinó que la compañía fue intermediaria de transacciones con fondos criminales por un total de 770 millones de dólares solo en 2019, más que cualquier otro criptoexchange. El CEO de Binance, Changpeng Zhao, acusó a Chainalysis en Twitter de difamación.

“No somos perfectos. Hemos cometido errores en el pasado, como cabría esperar de una empresa joven que opera en una nueva industria disruptiva. Pero eso no les da derecho a ignorar sus obligaciones de contar una historia objetiva. Ni siquiera tiene que estar equilibrado. Simplemente justo”, expresó en Zhao en Twitter.

El director de comunicaciones de Binance, Patrick Hillmann, dijo que Binance estaba construyendo “el equipo forense cibernético más avanzado del planeta” y que la compañía tenía intenciones de “mejorar aún más nuestra capacidad para detectar la actividad ilegal en la plataforma”.

Binance fue fundado en Shanghái en 2017 por Changpeng Zhao, originario de China. En la década de los 80 se mudó con su familia de China a Canadá, donde estudió ciencias de la computación.

La compañía de Changpeng Zhao, o CZ como es conocido en el mundo bitcoin, tuvo un crecimiento acelerado en 2018, cuando pasó de 1 millón de usuarios a más de 10 millones. Sin embargo, ese crecimiento fue superado en los últimos dos años y ahora Binance tiene 120 millones de usuarios en todo el mundo, con un volumen operado diario mayor a 13.000 millones de dólares.

A principios de 2022, varios medios publicaron que Changpeng Zhao forma parte de los multimillonarios más ricos del mundo, con una fortuna neta estimada en más de 96.000 millones de dólares, según el índice de billonarios de Bloomberg.

Por Gabriela Serrentino – BLes.com

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