Redacción BLes – El Departamento de Agricultura de EE.UU. (USDA) confirmó el domingo 15 de agosto que el lunes 14 de agosto anunciará la actualización de las normas de nutrición, con lo que aumentará considerablemente el promedio de las prestaciones de los cupones de alimentos.

Como informó por primera vez el New York Times, la intención es introducir el mayor aumento permanente de las prestaciones en la historia del principal programa gubernamental contra el hambre, conocido como SNAP. El Times afirmaba que el ajuste supondría una subida media de las prestaciones de más del 25% en comparación con los niveles anteriores a la pandemia.

El cambio se basa en un estatuto aprobado por el Congreso en 2018 que ordena una revisión del plan en un plazo de cuatro años, que el presidente Joe Biden pidió al Departamento de Agricultura que acelerara cuando asumió el cargo, informó Newsmax.

Bajo la ley de 2018, el gobierno estuvo revisando sus estándares para estimar el costo de una dieta nutritiva conocida como el Plan de Alimentos Ahorrativos, que se utiliza para calcular los beneficios de los cupones de alimentos, formalmente conocidos como beneficios del Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP).

La medida no requiere la aprobación del Congreso.

Según el Times, a partir de octubre, las prestaciones mensuales medias, que eran de 121 dólares por persona antes de la pandemia, aumentarán en 36 dólares por persona, lo que elevará el número total de participantes en el programa a 42 millones.

Simultáneamente, un aumento temporal del 15% en las prestaciones como parte del alivio de la pandemia expirará el 30 de septiembre. Reuters informó de que el aumento de 3.500 millones de dólares aprobado a principios de este año proporciona 27 dólares más por persona, al mes, en beneficios de cupones de alimentos, o más de 100 dólares al mes para una familia de cuatro miembros.

La nueva estrategia aumentaría los costes del programa, de 79.000 millones de dólares anuales, en 20.000 millones respecto a los niveles anteriores a la pandemia.

Según el USDA, el programa cubría alrededor del 11% de la población estadounidense en 2019.

La reevaluación fue calificada como “un paso críticamente importante para asegurar que los beneficios del SNAP apoyen adecuadamente una dieta nutritiva” por los demócratas de la Cámara de Representantes en el subcomité que gestiona los problemas de nutrición la semana pasada.

“Las investigaciones demuestran que, aunque el SNAP reduce la inseguridad alimentaria y mejora los resultados de salud de los beneficiarios, las prestaciones son demasiado bajas para satisfacer plenamente sus necesidades nutricionales”, señalaron los demócratas.

También la semana pasada, los principales republicanos del Congreso en dos comités de agricultura pidieron a la Oficina de Rendición de Cuentas del Gobierno que realizara un estudio sobre la actualización del Plan de Alimentos Ahorrativos del USDA.

Los críticos sostienen que los gastos, que han aumentado en 20.000 millones de dólares al año desde el periodo anterior a la pandemia, son insostenibles y que las ayudas reducen la disposición de la gente a trabajar.

Como se ha dicho, el cambio se debe a las actualizaciones realizadas por el Departamento de Agricultura en el Plan de Alimentación Ahorrativa, que calcula el gasto de una dieta sana y de bajo coste. Su valor se estableció en 1962 y no ha aumentado desde entonces, salvo por los ajustes de la inflación, a pesar de las enormes diferencias en lo que consumen los estadounidenses a lo largo del tiempo.

Quienes se oponen a un aumento de las prestaciones argumentan que el programa solo debe cubrir una parte de la dieta de una familia, no toda, como sugiere su nombre técnico: el Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP).

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Los críticos también argumentan que si los pobres utilizaran su ayuda de forma más inteligente, ésta duraría más tiempo, citando una investigación que revela que más del 10% se gasta en bebidas azucaradas.

Sin embargo, Elaine Waxman, del Urban Institute, descubrió recientemente que en el 96% de los condados de EE.UU., la ayuda máxima no podía permitirse una dieta modesta.

Los funcionarios emplearon en el nuevo plan un índice de precios mayor que el anterior, basado únicamente en los pobres.

El Dr. Hilary Seligman, investigador de la ayuda nutricional de la Universidad de California en San Francisco, cree que la ampliación del programa mejorará considerablemente la salud, y afirma que “éste puede ser el cambio más importante en el medio siglo de historia del programa moderno”.

Otros, sin embargo, señalan que nada garantiza que los pobres puedan comprar alimentos saludables gracias a la ayuda adicional.

Según Angela Rachidi, del American Enterprise Institute, un aumento del SNAP podría incluso afectar a la salud de los pobres “en la medida en que el SNAP contribuya a una mala alimentación”.

Oliver Cook – BLes.com