La guerra de trincheras es una verdadera prueba de valor para un soldado.

La constante amenaza de muerte -ya sea por artillería, cohetes o francotiradores- te devora en cada momento. La verdad es que no hay manera de estar a salvo, aparte de esconderse bajo tierra. Algunos soldados simplemente se ríen del peligro y tratan la guerra como un deporte. Otros, sin embargo, se vuelven callados y sombríos, imaginando en todo momento cómo podrían morir.

La mayoría de los soldados regresan de la guerra como personas diferentes. Algunos regresan con demonios. Otros tienen la inquebrantable sospecha de que nada en la vida civil podría rivalizar con los altibajos emocionales de la guerra.

Vasyl Kovbel, de 62 años, dijo que fue perseguido en la Unión Soviética por los elementos religiosos en su obra de arte. (Fotos: Nolan Peterson / The Daily Signal)
Vasyl Kovbel, de 62 años, dijo que fue perseguido en la Unión Soviética por los elementos religiosos en su obra de arte. (Fotos: Nolan Peterson / The Daily Signal)

Sin embargo, para los soldados mayores de Ucrania -específicamente, los que pueden recordar la vida en la Unión Soviética- hay otra lección singular que se puede extraer de su lucha actual, que puede eludir a sus camaradas más jóvenes.

Esos soldados mayores probablemente te dirán que, aunque la guerra de trincheras es dura, la vida bajo el comunismo soviético fue una verdadera prueba de su deseo de vivir en libertad.

“Fue más difícil para mí vivir bajo la URSS que estar en la guerra”, me explicó el soldado ucraniano Borys Melnyk, entonces de 75 años, durante una entrevista en marzo de 2016 en una base de operaciones avanzada en Ucrania.

“Vine aquí y sentí que ya había vivido una vida plena”, agregó. “Finalmente pude ser yo mismo aquí. Pero en la URSS siempre estuve bajo presión, y siempre estaba escondido. En la guerra puedo ver a mi enemigo y defenderme. En la guerra, al menos, sé quién es mi enemigo”.

Después de casi cinco años de guerra, las tropas ucranianas siguen encajonadas en trincheras y fuertes a lo largo de una línea de frente de 400 kilómetros de largo en la asediada región oriental de Donbas, en Ucrania. Allí, continúan luchando contra una fuerza combinada de separatistas pro-rusos, mercenarios extranjeros y regulares rusos.

Después de casi cinco años de combate constante, la guerra en Ucrania continúa. El conflicto ha matado a más de 13.000 ucranianos.
Después de casi cinco años de combate constante, la guerra en Ucrania continúa. El conflicto ha matado a más de 13.000 ucranianos.

Al momento de escribir este artículo en marzo de 2019, la guerra en el este de Ucrania ha matado a más de 13.000 ucranianos y ha desplazado a cerca de 1,7 millones de personas.

Durante el curso de la guerra, he hecho muchos viajes a la zona de guerra en el este de Ucrania. Mirando hacia atrás, algunas experiencias excepcionales se destacan, incluyendo una noche de marzo de 2016, cuando conocí a dos soldados ucranianos mayores que se habían resistido a la autoridad de Moscú en la era soviética. Sorprendentemente, consideraron que era su deber continuar la lucha a una edad en la que la mayoría de la gente consideraría jubilarse, cobrar una pensión o simplemente disfrutar del tiempo con la familia.

“El sueño de la independencia ucraniana existía en la URSS, pero no podíamos hablar de ello”, me dijo esa noche Vasyl Kovbel, un soldado ucraniano de 62 años. “El entorno era uno en el que sólo se intentaba sobrevivir. No te expresabas. Siento que por fin puedo expresar los sentimientos que he acumulado toda mi vida”.

“Está en nuestra sangre”

Nacido en 1941, Melnyk sirvió como soldado en el Ejército Rojo en la década de 1960. Durante la era soviética, se resistió a lo que calificó de “opresión rusa” bajo el pretexto de la autoridad de la Unión Soviética. Recordó que estuvo huyendo de la KGB durante décadas debido a sus actividades antisoviéticas como nacionalista ucraniano. Según cuenta Melnyk, vivió escondido la mayor parte de su vida adulta.

“El nacionalismo existía en la URSS, pero no podíamos hablar de ello”, dijo Melnyk. “Cuando era la URSS, no podía decir lo que digo ahora. Sólo podía hablar en secreto con mis amigos. Ahora, puedo decir que la propaganda soviética es una mentira”.

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Incluso a los 75 años, el cuerpo arqueado de Melnyk parecía estar en forma y a punto bajo su uniforme militar. Con una barba de chivo blanca y tupida y ojos penetrantes, ejercía una presencia dominante, como lo demuestra el respeto que obtenía de los soldados más jóvenes.

Después de todo, la guerra se trata de algo más que de fuerza física. La mente a menudo importa más que los músculos.

Vasyl Kovbel abraza a un voluntario civil en una base cerca de las líneas del frente en el este de Ucrania.
Vasyl Kovbel abraza a un voluntario civil en una base cerca de las líneas del frente en el este de Ucrania.

“Manejo el estrés mejor que algunos de los soldados más jóvenes”, explicó Melnyk. “Bajo fuego, algunos de los soldados más jóvenes se congelaban. Con las balas volando, la artillería explotando por todas partes, se paralizaron”.

En 2014, a la edad de 73 años, Melnyk se ofreció voluntario para ir a la guerra contra lo que él veía como una invasión rusa de su patria. Para él, fue simplemente el último capítulo de la lucha de Ucrania por la libertad frente a Rusia, un conflicto que abarcó toda su vida.

“Los separatistas son las armas de los rusos”, me dijo Melnyk. “Fueron convertidos por la propaganda rusa contra Ucrania. Son las armas de Rusia. Son las armas, no las razones. Esto no es sólo una guerra contra los separatistas, es una guerra contra Rusia”.

Después de que Rusia invadiera Ucrania en 2014, los dos hijos de Melnyk, ambos de veintitantos años, también se ofrecieron como voluntarios para ser soldados y servir en el ejército regular.

“Somos una familia de patriotas”, dijo Melnyk con orgullo. “Está en nuestra sangre.”

De regreso a casa

Ese día de marzo de 2016, la nieve derretida y las lluvias de principios de primavera habían convertido la tierra en barro en un antiguo campamento de niños soviético escondido en los bosques a las afueras de la ciudad de Dnipro. Situado a un día de distancia del frente, este complejo se había convertido en una base de operaciones avanzada para el batallón de voluntarios del sector de la derecha ucraniano.

En los primeros meses de la guerra, grupos paramilitares como el Sector de la Derecha habían reforzado al ejército ucraniano, que no contaba con el equipo suficiente y estaba a la altura del ejército regular. Por su parte, el Sector de la Derecha mantiene una reputación controvertida en Ucrania debido a sus tendencias nacionalistas y acusaciones de abuso de prisioneros. Sin embargo, en ese día, había poca evidencia del lado oscuro de la guerra.

Durante el tiempo de inactividad, los soldados jugaban al ping-pong o levantaban pesas. Una pequeña multitud se reunía a la entrada del comedor, donde los soldados fumaban cigarrillos y hablaban. Por las noches, se retiraban a sus dormitorios.

A medida que la luz del día se desvanecía, los sonidos del heavy metal y la música rap saltaban de algunas ventanas abiertas. En otras habitaciones, los soldados leen en voz baja o utilizan los medios de comunicación social para comunicarse con sus familiares y amigos en su país.

Los recuerdos de la vida en la Unión Soviética inspiran a muchos de los soldados mayores de Ucrania a luchar.
Los recuerdos de la vida en la Unión Soviética inspiran a muchos de los soldados mayores de Ucrania a luchar.

En la primavera de 2016, la guerra ya no era una crisis existencial aguda para Ucrania.

Tras el alto el fuego de febrero de 2015, conocido como Minsk II, el conflicto se había convertido, para entonces, en un estancamiento estático de la guerra de trincheras, caracterizado por el intercambio diario de disparos indirectos de armas, así como por el constante goteo de bajas, tanto militares como civiles.

Además, el ejército regular de Ucrania estaba en recuperación, recuperando rápidamente su fuerza y, por lo tanto, disminuyendo la dependencia del país de grupos paramilitares como el Sector de la Derecha para mantener la línea. Por lo tanto, se avecinaba un tipo de batalla diferente para muchas de las tropas del Sector Derecha que habían luchado en la guerra desde el principio.

Se estaban preparando para volver a casa.

El respeto

Después de la cena, un grupo de unos 40 soldados subió a las sillas para escuchar a un equipo de psicólogos voluntarios que estaban presentes para hablar sobre el estrés postraumático. Con un poco de persuasión de los psicólogos, los soldados comenzaron a abrirse.

“No quiero volver a la vida civil”, dijo un soldado de 36 años. Las cabezas asintieron entre los otros soldados mientras agregaba: “No sé qué haré cuando la guerra haya terminado. No puedo imaginarlo. Esta es mi vida ahora. La guerra es mi vida”.

A medida que pasaba la noche, los soldados relajaban su actitud reservada y hablaban con franqueza, a veces empleando un lenguaje colorido, como hacen a menudo los soldados, para expresar sus puntos de vista.

Entonces, en medio del estruendo de la conversación, una ronca voz se elevó sobre las demás.

“Deja de maldecir, maldita sea”, ladró Melnyk. El soldado de 75 años de edad se paró con las manos en las caderas. “Es una falta de respeto.”

Un silencio cayó sobre la habitación. Momentos después, los otros soldados más jóvenes reanudaron sus conversaciones con cautela.

El soldado ucraniano Vasyl Kovbel, de 62 años, tallaba íconos religiosos como regalos para un equipo de psicólogos voluntarios que visitaban su unidad.
El soldado ucraniano Vasyl Kovbel, de 62 años, tallaba íconos religiosos como regalos para un equipo de psicólogos voluntarios que visitaban su unidad.

Melnyk se sentó y sonrió, pellizcando las patas de gallo en el exterior de sus ojos. Se volvió hacia mí y me dijo: “Mira, ellos respetan a sus mayores”.

Cuando los psicólogos terminaron, aparté a Melnyk y le pregunté si sentía que se había ganado el derecho de dejar que los soldados más jóvenes lucharan en su lugar. A los 75 años, ¿no había hecho lo suficiente por su país?

Él contestó: “Todo lo demás ya no importa tanto. Tengo una esposa y una familia esperándome en casa, pero siento que lo único que importa son los soldados que están aquí conmigo”.

Cree en el mañana

Esa misma noche, Kovbel, de 62 años, llegó a la habitación que compartía con algunos de los psicólogos voluntarios. Vino a ofrecer café y galletas, así como varios pequeños iconos religiosos que había tallado en madera.

“Nos prohibieron hablar de religión en la URSS”, dijo Kovbel, ofreciendo sus obsequios.

Cuando le pregunté su edad, Kovbel respondió: “Las velas cuestan más que el pastel”.

Después de que admitió a regañadientes sus años, le pregunté a Kovbel qué lo mantenía en pie: ¿cómo fue capaz de igualar la fortaleza física de los hombres tres veces más jóvenes que él?

“La esperanza me hace seguir adelante”, contestó Kovbel. “Todas las mañanas pienso: “Gracias a Dios que estoy vivo y puedo hacer algo bueno hoy”. Pienso en mi familia y en mis hermanos de armas, y estoy agradecido”.

Kovbel tenía barba de sal y pimienta, tez oscura, y llevaba un pañuelo verde alrededor de la cabeza. Habló con la insinuación siempre presente de una sonrisa en sus labios y con las manos pegadas a la espalda.

De joven, Kovbel se resistió al dominio soviético en Ucrania. Recordó haber pintado el lado de un edificio escolar con un mural azul y amarillo (los colores nacionales de Ucrania) cuando tenía 24 años. Después, el director de la escuela lo reportó obedientemente a la KGB, dijo Kovbel.

“Ahí fue cuando supe que era nacionalista”, me dijo Kovbel. “La KGB me llamó mal nacionalista y trató de hacerme creer en el comunismo. Pero nunca lo consiguieron”.

"El sueño de la independencia ucraniana existía en la URSS, pero no podíamos hablar de ello", dijo el soldado ucraniano de 62 años Vasyl Kovbel.
“El sueño de la independencia ucraniana existía en la URSS, pero no podíamos hablar de ello”, dijo el soldado ucraniano de 62 años Vasyl Kovbel.

Carpintero de profesión, Kovbel se convirtió en artista; una nueva carrera que finalmente le valió el desprecio de los funcionarios soviéticos debido a los temas religiosos que a menudo incluía en sus bocetos.

“Creo en Dios”, dijo Kovbel, “y no dejaban que mi obra se exhibiera debido a sus elementos religiosos. Yo era un marginado”.

A pesar de las consecuencias negativas para su carrera artística, la fe de Kovbel en Dios mantuvo su fuerza de carácter y espíritu durante los tiempos difíciles en la Unión Soviética. Su fe también le ha servido bien en la guerra. Después de enfrentarse a muchas batallas, atribuyó su supervivencia a la oración.

“Creo más en Dios durante la guerra”, dijo Kovbel. “La guerra no era dura, pero daba miedo. Entiendo lo que es la guerra, y sé que sólo puedo rezar a Dios para que esté a salvo”.

Al estallar la guerra en 2014, Kovbel vio ecos del pasado soviético en el conflicto moderno. Por lo tanto, su posterior deseo de ir a la guerra no fue alimentado por el odio hacia Rusia. Más bien, fue su firme creencia en el derecho de Ucrania a la independencia, así como los oscuros recuerdos de la vida bajo el comunismo soviético, lo que le inspiró a tomar las armas.

“El pueblo ruso no es el enemigo”, dijo Kovbel. “La mitad de mis parientes y amigos viven en Rusia. Es una guerra política. La propaganda soviética sigue ahí. Y Putin sigue usándolo de la misma manera que en la URSS”.

Al principio, Kovbel intentó alistarse en el ejército regular de Ucrania. Pero era demasiado viejo, dijeron los reclutadores. Así que se ofreció como voluntario para el Sector de la Derecha y pronto se encontró entre camaradas de armas que a menudo eran décadas más jóvenes.

“Estaba rodeado de niños, de unos 17 o 18 años. Y yo tenía miedo por ellos, me recordaban a mis propios hijos”, dijo Kovbel. “Soy un simple soldado, pero tenía que cuidar a los niños… no dejé de rezar por ellos. Creo que cuidar de los soldados más jóvenes me dio fuerza”.

Kovbel dijo que tenía dos hijos y seis nietos. Cuando le pregunté por su esposa, me dijo, tristemente: “No me he casado en mucho tiempo”.

El viejo soldado continuó explicando que su hijo, que entonces tenía 32 años, se había ofrecido como voluntario para servir en el ejército regular.

“Estaba temblando de miedo durante las batallas. Pero es mucho más aterrador cuando su hijo está en combate”, me dijo Kovbel. “Mi alma estaba sufriendo cuando él estaba allí y en peligro.”

Antes de partir, le pregunté a Kovbel si pensaba que viviría lo suficiente como para que Ucrania finalmente disfrutara de paz y prosperidad. Después de vivir bajo las sombras del comunismo soviético y la guerra, me pregunté si todavía tenía esperanzas de un futuro mejor.

“Por supuesto, creo en la vida de nuevo después de la guerra. Tengo esperanza”, respondió Kovbel. “No puedo imaginar que dejaremos este país en el estado actual para las generaciones futuras. No puedo imaginarme eso.”

Se detuvo brevemente y añadió: “Desde que era pequeño creí que, aunque se puede morir todos los días, todavía hay que creer en el mañana”.

Nolan Peterson

Este artículo fue originalmente publicado en The Daily Signal

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