Desde nuevos planetas hasta avances en el ADN, el 2018 ha estado lleno de fascinantes historias científicas.

Ballenas muestran los niveles de estrés.

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A lo largo de su larga vida, las ballenas acumulan tapones de cerumen que pueden alcanzar hasta 25 centímetros en especies grandes. Todos los años tienen tiempos de alimentación intensos y tiempos de migración que cambian el color de la cera. En un informe publicado en la revista Nature Communications en noviembre, los investigadores describieron cómo estudiaron la composición química de estos tapones y descubrieron que las ballenas producían significativamente más hormona del estrés, el cortisol, en el periodo que se les cazaba.

Parece que hay un lago en Marte

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El verano pasado, un informe en Science reveló que las exploraciones de radar de la nave espacial Mars Express habían detectado un lago subterráneo en el planeta rojo, debajo de la capa de hielo del sur. (El Mars Express es un proyecto de la Agencia Espacial Europea).

Aunque se ha encontrado hielo y agua gaseosa en Marte, su superficie muestra claramente que en algún momento en el pasado el planeta tenía mucha agua líquida que de alguna manera había desaparecido, según a  National Geographic. Si los mares marcianos de alguna manera terminaran como reservorios subterráneos, podrían proporcionar recursos para futuras misiones humanas al planeta.

Aún más intrigante, los astrobiólogos dicen que el lago podría ser propicio para la vida: Elena Pettinelli, de la Universidad de Roma Tre de Italia, uno de los autores del artículo, señala que el ambiente similar de la Antártida alberga bacterias vivas.

La NASA aterrizó el InSight en Marte

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El aterrizador InSight hizo un descenso impecable a la superficie del planeta rojo en noviembre. Su misión es estudiar la actividad sísmica de Marte, que permitirá a los científicos comprender mejor el grosor de su corteza y el tamaño y la temperatura de su núcleo fundido, según el  New York Times.

InSight se une a dos Rovers Mars de la NASA en el planeta: Curiosity, que busca señales de vida microbiana, y Opportunity, que se calló el verano pasado durante una tormenta de polvo lo cual probablemente deshabilitó sus paneles solares (la agencia espera que el viento quite el polvo y permita que Opportunity se reinicie).

Una organización sin fines de lucro está tratando de limpiar el parche de basura del Pacífico

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Una organización holandesa llamada The Ocean Cleanup lanzó una gran trampa para recoger la basura de plástico en medio del Océano Pacífico, donde se encuentran las corrientes.

Aunque el sistema aún está en su fase de prueba, el objetivo es hacer flotar el brazo en forma de U a través de la basura y luego recolectar las piezas plásticas grandes para desecharlas en tierra antes de que sean degradadas por la luz solar y las ondas en microplásticos los cuales son dañinos para la vida marina, según National Geographic.

Las poblaciones de animales se están reduciendo dramáticamente.

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Según el Informe de WWF Living Planet para 2018, el número promedio de poblaciones de vertebrados (mamíferos, aves, peces, reptiles y anfibios) disminuyó en un 60 por ciento entre 1970 y 2014. La degradación y pérdida de hábitat, la sobrepesca y la caza excesiva encabezan la lista de causas. 

En América del Sur y América Central, las poblaciones de animales han disminuido en un sorprendente 89 por ciento, en promedio. Echa un vistazo a estos 10 animales que se han extinguido en los últimos 100 años.

Los gorilas de montaña se están recuperando

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Los gorilas de montaña, una subespecie del gorila oriental, ha pasado de un estado crítico en peligro a en peligro de extinción, informa la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN), lo cual es un paso en la dirección correcta.

En la actualidad hay más de 1.000 gorilas de montaña que viven en la República Democrática del Congo, Ruanda y Uganda; eso es un aumento de aproximadamente 680 en el último recuento de la UICN hace una década. El factor principal que impulsa su recuperación es el ecoturismo, según el  New York Times, y los gobiernos locales y nacionales que intensifican los esfuerzos para proteger a estos magníficos animales de los cazadores furtivos y otras amenazas.

Los insectos están desapareciendo

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A pesar de lo que pueda sentir sobre los insectos individuales, perderlos como un todo sería catastrófico para el planeta. Un estudio de 2018 publicado en las  Actas de la Academia Nacional de Ciencias  encontró que la biomasa de artrópodos (incluidos insectos, arañas y ciempiés) en la selva tropical de Luquillo en Puerto Rico ha disminuido hasta 60 veces desde la década de 1970.

Las poblaciones de aves, ranas y lagartijas que comen artrópodos en el bosque también han caído. Los datos coinciden con estudios publicados en los últimos años que muestran una disminución dramática en el número de insectos en todo el mundo, según el  Washington Post.

Hay nueva evidencia para un noveno planeta

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Desde que Plutón se rebajó al estado de planeta enano en 2006, nuestro sistema solar no se ha sentido completo. Pero los astrónomos han tenido en cuenta algunas inusuales idas y venidas más allá de Plutón. Este año, identificaron un objeto llamado 2015 TG387 que se mueve en una inusual órbita elíptica de 40.000 años alrededor del sol.

Debido a que está muy lejos de Júpiter, Saturno, Urano o Neptuno, lo más probable es que indique la presencia de una masa más grande e invisible, según Atlantic. No todos los astrónomos están de acuerdo en que el Planeta Nueve (o Planeta X) es la única explicación, pero siguen buscando. 

Neandertales y Denisovans cruzados

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Las pruebas de ADN de un fragmento de hueso de 90,000 años sacado de una cueva siberiana mostraron que pertenecía a una adolescente cuya madre era un neandertal y cuyo padre era un Denisovan, un grupo genéticamente distinto de antiguos parientes humanos que se extinguieron alrededor de 40.000 años.

Aunque los investigadores habían sospechado que la especie se había cruzado, el descubrimiento los sorprendió, según National Geographic. Alrededor del dos por ciento del ADN de la mayoría de los europeos y asiáticos se ha transmitido de los neandertales, y el ADN de Denisovan se encuentra en personas de Melanesia, las islas del Pacífico que incluyen a Nueva Guinea. 

La ciencia atrapa al asesino del Golden State

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Joseph James DeAngelo, de 72 años, sospechoso de haber asesinado a una docena de personas y haber violado al menos a 45 durante las décadas de 1970 y 1980, fue arrestado en abril después de que los investigadores le compararan el ADN de la escena del crimen inusualmente bien conservado ingresándola en una base de datos en la web, para la investigación genealógica, según el New York Times.

DeAngelo no había cargado su propia información de ADN en la base de datos, pero al menos diez parientes lejanos lo habían hecho, y la policía utilizó la información para reducir su lista de sospechosos, informa Verge. Un estudio publicado en Science sugirió que la mayoría de los estadounidenses blancos podrían identificarse utilizando tecnologías similares, incluso si no han enviado sus propias muestras de ADN a bases de datos públicas, lo que plantea problemas de privacidad. 

Hay un cráter de impacto masivo debajo de la capa de hielo de Groenlandia

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Los investigadores encontraron uno de los 25 cráteres de impacto más grandes en la superficie de la Tierra debajo de un glaciar en Groenlandia, según  Smithsonian. Estaban usando un radar para rastrear los cambios en la capa de hielo y encontraron evidencia de un cráter de 30 kilómetros de ancho y 300 metros de profundidad que está inusualmente bien conservado.

Los científicos teorizan que podría haber sido causado por un golpe de meteorito de hace 12.000 años (o, como mucho, hace 3 millones de años). Este impacto directo podría ayudar a explicar una caída inesperada de la temperatura de mil años que ocurrió hace unos 12,800 años, justo cuando la Tierra se estaba calentando después de la última era glacial. 

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Categorías: Mundo

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