Su nombre es Hippocamp y es la luna más pequeña del distante planeta Neptuno, el gigante gaseoso; su diámetro es de tan solo 32 kilómetros, de acuerdo con el estudio reciente publicado en Nature.

Con el descubrimiento del nuevo satélite, Neptuno pasa a poseer 14 de ellos orbitando a su alrededor. Si bien ya había sido fotografiado en el año 2004, los científicos de aquella época no contaban con las técnicas de procesamiento de imágenes tan refinadas como las actuales, aplicadas a imágenes tomadas por el Telescopio Espacial Hubble.

Hallan una nueva luna en los confines del Sistema Solar
El Telescopio Espacial Hubble.

Para el año 2013 se le concedió el nombre de S/2004 N1, al relativamente pequeño cuerpo, por parte del equipo del Instituto SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) en Mountain View, California, dirigido por Mark Showalter.

Telescopio Espacial Hubble.
La comparación del tamaño de las lunas de Neptuno.

Posteriormente los científicos aplicaron un método novedoso, de acuerdo con el cual “transformaron” ocho exposiciones secuenciales del Hubble de 5 minutos del sistema Neptuno, reordenando los píxeles para poder “apilar” imágenes de Hippocamp unas sobre otras, a pesar del movimiento orbital de la luna.

Telescopio Espacial Hubble.
Ubicación de los satélites con respecto al planeta orbitad.

“Estuvimos a punto de perdérnoslo todo”, dijo Showalter sobre Hippocamp. “Es demasiado débil para ver en una sola [exposición] de Hubble”, dijo el director, según Space.  

A su vez, Anne Verbiscer, de la Universidad de Virginia, dijo que el método aplicado a Hippocamp “podría resultar en la detección de otras lunas pequeñas alrededor de planetas gigantes, o incluso de planetas que orbitan estrellas distantes”.

Los investigadores sopesan la posibilidad de que Hippocamp se halla formado a partir de Proteus, la luna más grande y alejada de las lunas interiores, a partir de fragmentos que salieron despedidos a causa de choques con un gran cometa.

José Ignacio Hermosa – BLes

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Temas: Categorías: Ciencia

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