Redacción BLes – La galaxia de Andrómeda es la espiral grande más cercana a nuestra Vía Láctea. Los astrónomos han sospechado por algún tiempo que eventualmente chocará con nuestra Vía Láctea. Ahora, gracias al satélite Gaia, saben cuándo ocurrirá. 

El 7 de febrero de 2019, la Agencia Espacial Europea (ESA por sus siglas en inglés) proporcionó una actualización sobre los conocimientos más recientes de esta colisión, basándose en los datos de su satélite Gaia.

En el transcurso de 2018, los astrónomos anunciaron múltiples descubrimientos muy interesantes sobre nuestra galaxia, basados ​​en el segundo lanzamiento de datos de Gaia en abril pasado.

Sin embargo, ahora Gaia ha mirado más allá de la Vía Láctea, a los movimientos de las estrellas dentro de la galaxia de Andrómeda y la galaxia Triangulum (también conocida como M33), que es la tercera galaxia grande en nuestro Grupo Local.

Los datos revelan algunas sorpresas sobre el curso de colisión de la galaxia de Andrómeda con la Vía Láctea.

Los movimientos futuros de las galaxias de la Vía Láctea y de Andrómeda los muestran en un curso de colisión. Mientras tanto, es probable que la tercera galaxia principal de nuestro Grupo Local, la galaxia Triangulum, le dé a la colisión un amplio rodeo.
Los movimientos futuros de las galaxias de la Vía Láctea y de Andrómeda los muestran en un curso de colisión. Mientras tanto, es probable que la tercera galaxia principal de nuestro Grupo Local, la galaxia Triangulum, le dé a la colisión un amplio rodeo.

La primera novedad es acerca de cuándo ocurrirá la colisión, que se estimaba sería en unos 3.900 millones de años y según los nuevos datos publicados en el Astrophysical Journal,  sucederá unos 600 millones de años más tarde, en aproximadamente 4.500 millones de años.

Otra sorpresa es sobre el movimiento de las galaxias, que difiere de lo que se estimaba en base a observaciones anteriores. 

Movimientos estelares en la galaxia de Andrómeda. Imagen via NASA / Gaia / Galex / ESA.
Movimientos estelares en la galaxia de Andrómeda. Imagen vía NASA / Gaia / Galex / ESA.

Roeland van der Marel director del estudio y astrónomo del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore explica la necesidad de entender los movimientos de las galaxias. 

“Necesitábamos explorar los movimientos de las galaxias en 3D para descubrir cómo han crecido y evolucionado, y qué crea e influye en sus características y comportamiento y pudimos hacerlo usando el segundo paquete de datos de alta calidad publicado por Gaia”, explicó. 

Los movimientos estelares medidos por Gaia no solo revelan cómo cada una de las galaxias se mueve a través del espacio, sino también cómo cada una gira alrededor de su propio eje de giro, dijo la ESA, agregando:

“Hace un siglo, cuando los astrónomos intentaban comprender la naturaleza de las galaxias, estas mediciones del giro eran muy buscadas, pero no podían completarse con éxito con los telescopios disponibles en ese momento”.

La vista más nítida de la galaxia Triangulum, también conocida como M33, a través del Telescopio Espacial Hubble. Esta imagen está compuesta por unos 54 puntos diferentes con la Cámara avanzada para encuestas del Hubble. Es la segunda imagen más grande jamás lanzada por Hubble.
La vista más nítida de la galaxia Triangulum, también conocida como M33, a través del Telescopio Espacial Hubble. Esta imagen está compuesta por unos 54 puntos diferentes con la Cámara avanzada para encuestas del Hubble. Es la segunda imagen más grande jamás lanzada por Hubble.

“Tomó un observatorio tan avanzado como Gaia para finalmente hacerlo. Por primera vez, hemos medido cómo giran M31 y M33 en el cielo. Los astrónomos solían ver las galaxias como mundos agrupados que posiblemente no podrían ser ‘islas’ separadas, pero ahora sabemos lo contrario”, dijo Roeland.

“Le ha llevado 100 años y Gaia medir finalmente la velocidad de rotación pequeña y verdadera de nuestro vecino galáctico grande más cercano, M31 (Andrómeda). Esto nos ayudará a entender más sobre la naturaleza de las galaxias”, agregó.

La misión Gaia de la ESA ha producido el catálogo de estrellas más rico hasta la fecha, incluidas mediciones de alta precisión de casi 1.700 millones de estrellas y revelando detalles nunca antes vistos de nuestra casa Galaxy.

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