Las fotografías tomadas por el Rover Curiosity que se encuentra en misión en Marte desde el 6 de Agosto del 2012, siempre han dado de qué hablar. Y es que para los muchos observadores que tratan de encontrar vida en Marte, siempre encuentran algún tipo de vestigio de algo que podría dar indicios de vida en el suelo marciano.

Este año 2018 ha comenzado, y el Rover Curiosity no se queda atrás. Recientemente la NASA publicó unas fotografías, tomadas con la cámara Mars Hand Lens Imager (MAHLI) del Curiosity, donde puede observarse lo que al parecer podrían ser restos de fósiles en Marte, según Barry DiGregorio, investigador del Centro de Astrobiología de Buckingham en el Reino Unido.

“Lucen notablemente similares a los restos de fósiles de Ordovícico que yo he estudiado y fotografiado aquí en la Tierra” dijo DiGregorio a Inside Outer Space, y agrega, “si no son restos fósiles, ¿qué otra explicación podrá dar la NASA?”

Imagen de la cámara Mastcam del Curiosity, tomada Dec. 15, 2017. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

El científico del proyecto Curiosity, Ashwin Vasavada, reportó a Inside Outer Space que las formaciones que se ven en las imágenes son muy pequeñas, de un milímetro o dos de ancho y que la más larga se extiende aproximadamente 5 milímetros, así que en realidad son muy pequeñas.

Cuando captaron las imágenes por primera vez, lo hicieron en blanco y negro, pero al ver las extrañas formaciones, les causó tanta impresión que hicieron regresar al Rover para tomarlas de nuevo con la cámara a color que hace tomas acercadas, la MAHLI, que se encuentra ubicada en un brazo del robot, según dijo Vasavada.

Crédito: NASA

El geólogo planetario de la Universidad del Norte de Arizona en Flagstaff y miembro del equipo Curiosity, Christopher Edwards, también incentivó que el Curiosity regresara para volver a estudiar las formaciones en forma de “palo” en tonos oscuros que fueron fotografiadas.

“Este sitio fue tan interesante que regresamos para llegar al lugar donde el Rover estaba estacionado”, escribió Edwards en una actualización de la misión del 3 de enero. “En el espacio de trabajo frente al Rover, tenemos algunos objetivos muy peculiares que justificaron una mirada adicional del sitio”.

NASA mostró la fotografía en su sitio oficial de la cuenta de Twitter del Rover Curiosity donde dice: “…Son de aproximadamente de un cuarto de pulgada de largo, ¿Tal vez son cristales? O podrían ser minerales que llenaban espacios donde los cristales se disolvían. ¡Manténganse al tanto! La ciencia continúa “.

.twitter.com/MarsCuriosity/status.

Vasavada dijo que no descarta que pudieran ser rastros de fósiles en Marte, “pero ciertamente no saltaremos a eso como nuestra primera interpretación” y agrega “una mirada más cercana muestra que las imágenes son angulares en múltiples dimensiones, esto podría significar que están relacionadas con cristales en la roca e incluso con moldes de cristal que se encuentran aquí en la Tierra, ya que los cristales en la roca que se disuelven dejan moldes de cristal”.

Él dice que aunque ésta es una de varias explicaciones posibles: “si vemos más de ellos, entonces comenzaremos a decir que este es un proceso importante que está ocurriendo en Marte”, pero agrega que para el Curiosity es dificil diferenciar si es un proceso de mineralización o uno biológico.

Pascal Lee, un científico planetario del Instituto Mars y del Instituto SETI (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre) en Mountain View, California, dijo: “Las imágenes de Curiosity realmente despiertan nuestra curiosidad. Sin embargo, es difícil decir qué son fósiles y un origen estrictamente mineral es, por supuesto, el más plausible”.

Y agrega “el pensamiento inmediato que se me vino a la mente es la bioturbación”. La bioturbación es el proceso a través del cual los organismos que viven en los sedimentos pueden alterar la estructura de los mismos.

Según Lee dijo a Inside Outer Space “Un ejemplo común de bioturbación es la formación de madrigueras de gusanos. Las madrigueras, una vez rellenas con sedimentos, fosilizadas y luego expuestas por la erosión, pueden terminar pareciéndose a bastones ondulantes”, parecidos a los que se observan en la fotografía.

Foto microscópica tomada con la Cámara remota ChemCam del Curiosity, Tomada en Dec. 31, 2017.
Credit: NASA/JPL-Caltech/LANL

Si fuera este el caso, “la bioturbación en la escala de las formaciones que se ven en las imágenes del Curiosity implicaría organismos multicelulares macroscópicos, por lo que habría “algo” que habría evolucionado mucho más allá de la vida unicelular”, dijo Lee.

En realidad falta mucha evidencia, para llegar a alguna de estas fascinantes conclusiones, que hasta ahora son solo especulaciones.”Pero tengo que decir que las imágenes son realmente intrigantes, y espero que Curiosity pase más tiempo en el área para llegar al fondo de esto”, concluyó Lee.

Otro proceso físico también podría explicar la existencia de estructuras que se parecen a la bioturbación, dijo el astrobiólogo Dirk Schulze-Makuch, profesor de la Universidad Técnica de Berlín en Alemania y profesor adjunto de la Universidad Estatal de Arizona y la Universidad Estatal de Washington.

“Pero las concreciones pueden parecer bastante similares [a la bioturbación] , y, en [el] caso de Marte, son … más parecidas a concreciones”, agregó. Las concreciones son formaciones de minerales precipitados.

“Selfie” del Curiosity en Marte tomada en octubre de 2012. La imagen es una serie de 55 fotografías de alta resolución posteriormente unidas.

Aunque el Rover Curiosity cada vez nos muestra más y más imágenes asombrosas sobre Marte, que pueden demostrar que haya vida o quizá que no, la verdad es que es muy difícil desde la tierra conocer con certeza la realidad de las cosas que pasan en el planeta rojo ya que el robot no tiene capacidades ilimitadas. Solo resta esperar que con los datos recopilados por el Rover algún día podamos encontrar evidencias concretas de que hubo o quizá hay vida en Marte.

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