(Redacción Bles) Un proyecto científico-ciudadano llamado Exoplanet Explorers (exploradores de exoplanetas) y fundado por Jessie Christiansen, astrónoma del Instituto de Ciencia Exoplanetaria de la NASA, busca planetas  fuera de nuestro sistema solar (exoplanetas), por medio del telescopio Kepler de la NASA.

Este telescopio identifica estrellas que puedan albergar planetas a su alrededor y lo hace midiendo el brillo de las estrellas y buscando disminuciones en su brillo. Esta variación en el brillo ocurre cuando los planetas se cruzan en frente de las estrellas.

Los programas de computadora marcan las estrellas con estas caídas de brillo y luego los astrónomos miran uno por uno para ver si pueden encontrar algún candidato planetario. Durante los tres años de la misión K2, se han observado 287,309 estrellas y la cifra aumenta cada mes.

Tránsito del planeta por delante de la estrella, en la gráfica se observa cuando disminuye la luz de la estrella / Imagen: galileospendulum.org.

Entonces, ¿cómo los astrónomos revisan toda esa información?

Con el proyecto científico ciudadano Exoplanet Explorers, desarrollado por el astrónomo Ian Crossfield y la científica Jessie Christiansen que utiliza una plataforma llamada Zooniverse  que es abierta a la investigación de todos los ciudadanos.

De esta forma personas en cualquier lugar pueden aprender a identificar las señales reales de los exoplanetas y luego revisar los datos reales para votar si clasifican o no a una señal determinada.  Deben verla mínimo 10 personas con un mínimo del 90 por ciento de los votos positivos para ser tomados como potenciales exoplanetas.

En las primeras 48 horas posteriores a la presentación del proyecto, Exoplanet Explorers recibió más de 2 millones de clasificaciones de más de 10,000 usuarios. En esa búsqueda se incluía un nuevo conjunto de datos de la misión K2.

La idea es poder encontrar un planeta en la zona habitable, que es aquella región alrededor de una estrella donde podría existir agua líquida, pero como puede demorar un poco en validar la información y encontrar un dato concreto, decidieron buscar un sistema de múltiples planetas porque es muy difícil obtener una señal falsa accidental de varios planetas.

Luego de analizar estos datos encontraron una estrella con múltiples tránsitos y con cuatro planetas en órbita. Tres de los cuatro planetas tenían el 100% de votos “sí” de más de 10 personas, y el restante tenía un 92 % de votos “sí”. Este sería el primer sistema multi-planetario de exoplanetas descubierto completamente por astrónomos ciudadanos.

Diagrama comparativo entre los tamaños de los 5 exoplanetas descubiertos en el sistema K2-138 y la Tierra. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

El sistema planetario fue denominado K2-138 y descubrieron que los planetas orbitan en una relación matemática interesante llamada resonancia, en la que cada planeta tarda casi exactamente un 50% más en orbitar la estrella que el siguiente planeta más cercano a la estrella. Los investigadores también encontraron un quinto planeta en la misma cadena de resonancias y pistas de un sexto planeta. El documento titulado “El Sistema K2-138: una cadena casi resonante de cinco planetas subneptunianos descubierta por científicos ciudadanos fue publicado en The Astronomical Journal.

“La arquitectura orbital similar a un reloj de este sistema planetario recuerda profundamente a los satélites galileanos de Júpiter”, dice Konstantin Batygin, profesora asistente de ciencia planetaria, quien no participó en el estudio.

“Algunas teorías actuales sugieren que los planetas se forman por una dispersión caótica de roca y gas y otros materiales en las primeras etapas de la vida del sistema planetario. Sin embargo, es poco probable que estas teorías produzcan un sistema ordenado tan compacto como el K2-138”, dice Christiansen en el informe del Insituto Caltech. Y agrega, “Lo emocionante es que encontramos este sistema inusual con la ayuda del público en general”.

Descubren un sistema planetario con 5 “Supertierras”
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Categorías: Ciencia

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